“救命机”首飞:美MQ-25舰载无人加油机,比737MAX还贵

凤凰网2019年09月22日

9月19日,波音公司MQ-25“黄貂鱼”舰载无人加油机在美国伊利诺伊州的中美机场进行了首次试飞。这架“黄貂鱼”编号为T1,试飞中进行了无人机的自主滑行和起飞,然后飞行了大约两个小时的预定航线。波音公司试飞员在中美机场的地面控制站监督了无人机的飞行过程。

MQ-25“黄貂鱼”的首飞成功,可以说是波音在军工订单上的重大突破。在美国海军舰载无人加油机项目上,波音击败了洛克希德·马丁公司和通用原子公司,获得了价值8.05亿美元的前期开发订单。据称,美国海军将订购72架无人型加油机,波音预计报价高达130亿美元。不过按照美国传统,最终造价超过2亿美元几乎是必然的事情。

“黄貂鱼”在四家竞标中脱颖而出

MQ-25项目是在2016年开始启动的,要求在2020年代中期能够投入使用。按照美国海军的要求,新型的无人加油机能够在航母上起降,并且能够在500海里外向4-6架飞机提供6800千克的燃料。2017年美国海军发出了招标书,最初的竞争者包括波音、洛克希德·马丁、诺斯罗普·格鲁曼和通用原子公司。

五角大楼认为,研发MQ-25将有效提升航母的作战能力,不仅满足了航母对舰载加油机的需求,还可以解放“超级大黄蜂”20%-30%的额外战力,缓解当前舰载机短缺的问题。

洛克希德·马丁公司的方案,是基于RQ-170飞翼式无人机发展而来的“海上幽灵”。通用原子公司的方案,是基于“捕食者-C”和“复仇者”无人机发展而来的“海上复仇者”。诺斯罗普·格鲁曼公司的方案,则是基于X-47B发展而来的。但很快诺斯罗普·格鲁曼公司首先宣布退出竞争,据分析美国海军并不倾向于X-47B、RQ-170这种飞翼式设计,而是传统的翼身尾设计。

最终,波音公司基于“幻影射线”发展而来的“黄貂鱼”方案获得胜利,赢得了这笔宝贵的大订单。

极大提升美军舰载机作战能力

自从航母诞生以来,一直没有出现过专用的舰载空中加油机。目前,美军航母主要利用F/A-18E/F“超级大黄蜂”的伙伴加油能力,为其他舰载机提供空中加油。这种加油方式,虽然可能有效提高舰载机作战范围,但也极大增加了“超级大黄蜂”的负担,减少了航母空中战力。

因此,MQ-25“黄貂鱼”的问世,将极大提升美军航母的作战能力。一方面,将“超级大黄蜂”从低效率的伙伴加油任务中解脱出来。另一方面,专用舰载加油机,加油效率远远高于伙伴加油方式,能以更大供应量为多架战机供油。可见,MQ-25“黄貂鱼”在未来将成为美军舰载机部队的“战力倍增器”。

按照计划,美国海军将于2021年接收两架“黄貂鱼”原型机交付。2024年前将接收全部四架,以及地面控制站和其他辅助设备。

另一个成就:大订单帮波音公司续命

MQ-25“黄貂鱼”的积极作用,不仅仅是对于美国海军,对当前麻烦缠身的波音公司,战略价值可能更加重要。

按照波音公司自己的估算,美国海军将订购至少72架舰载无人加油机,全部造价在120亿美元以上。而且按照美军新型武器造价“只升不降”的惯例,单价超过2亿美元也不是不可能。因此,这笔120亿美元的订单,能够部分缓解目前波音的财务危机。

从造价看,MQ-25的单价高达1.8亿美元,作为无人机仅次于“全球鹰”的2亿美元,比波音737MAX还要贵(平均1.25亿美元)。

由于严重的设计问题,波音737MAX现在陷入了全球停飞的困境。全球原本有371架波音737MAX处于运营状态,每架737MAX因停运造成的损失,每月大约在数十万美元到300万美元之间。目前累计损失估计已经有十几亿美元。

更严重的是,波音737MAX已经接收的订单高达5102笔(已交付376笔),总价值高达6000多亿美元,一旦全部退货,将是几个波音公司都承担不起的天文财务损失。当前波音公司的总市值才2000多亿。

可见,MQ-25“黄貂鱼”上百亿美元的大订单,虽然比不上737MAX的订单总额,但用于弥补短期损失还是绰绰有余的。对于波音公司来说,绝对是一个能够续命的稻草。