矢量公司破产重组后归来,先做亚轨道

新的矢量公司将充分利用老公司所搞“矢量”R火箭的很多设计,但将采用新型发动机,且将先把亚轨道市场作重点

【《航天新闻》11月3日报道】去年宣告破产的小运载研制厂家矢量公司(Vector)在改换了新东家后正迎来第二次机会,但技术和初期市场都有变化。

矢量公司已筹集了超过1亿美元,以研发一系列小运载,但去年8月因一家关键投资方的退出而停止了运营,并辞掉了绝大多数员工。公司去年12月提出美国破产法第11章下的破产申请,随后决定售卖资产。它名为“银河天空”的卫星资产于今年2月被洛马以425万美元的价格收购,而根据报送给破产法院的材料,其运载资产则在5月份卖给了名为“TLS Bidbo有限责任公司”的一家实体。

矢量公司运载资产的新东家是由宾夕法尼亚州航运企业莫兰物流公司总裁兼首席执行官约翰·莫兰领导的一个财团。该财团正在重启矢量公司的运营,聘用了曾在美国国家安全委员会工作过的退役空军准将罗伯特·斯波尔丁作为首席执行官。

斯波尔丁接受采访时称,他在白宫时就因工作关系而对老的矢量公司有所了解。他当时负责的工作是建设安全的5G网络。离开政府部门后,他创办了一家5G公司,并同矢量公司就支撑那些规划进行了商谈。矢量公司申请破产后,他仍保持着与该公司的接触,并说服投资人买下其财产。

斯波尔丁称,矢量公司投了1亿美元来“试错”,其所研建的设施设备等资产“价值巨大”。他说:“他们做对了很多事情,只有少数几件事做错了。”其中一件是其发动机所采用的技术。担任矢量公司首席火箭科学家的克里斯·巴克说,“他们的技术理念存在某些致命的缺陷。他们尝试采用在业内尚未得到考核的一项推进剂组合”;“他们极力要达到小运载成功所需的性能水平,但他们的试验计划最终没能成功”。

矢量公司曾一直在研发采用丙烯和液氧推进剂的发动机。新公司打算改用更为常规的液氧和RP-1精炼煤油组合。巴克自上世纪90年代起一直在为美国太空公司(Space America)和从地球到天空公司(Earth to Sky)等厂家研发此类发动机。

巴克说,“以从破产中获得的资产和我们的推进技术作为起点,我们掌握着一种从技术上能够致胜的组合”。他说,发动机测试工作会很快启动,随后将会把发动机集成到“矢量”R火箭的原有设计中。该公司拟只对该箭做有限的其它改动,比如让发动机改用新的氦增压系统。不过,巴克称,公司可能会重新考虑完全由碳复合材料制成的箭体结构。新发动机性能的提升有望让该公司能用铝来替代某些复合材料结构,从而降低成本和复杂性。

巴克估计,设计修改后的“矢量”R火箭有望在12~15个月内进行首次亚轨道飞行。矢量公司当初破产时已有一枚火箭将近完工,另有几枚处于不同装配阶段。该公司还有可供数十枚火箭使用的库存部件和物资,是当初为开展批量生产而购入的。

另一项变化是,该公司初期将会重点开展亚轨道而非入轨发射。斯波尔丁说,放眼亚轨道市场,那类需求有很多。他说:“我们将会着力开展亚轨道发射,争取拿到一大块儿亚轨道业务,然后再逐步利用那项业务来最终打入入轨发射市场。”

那一亚轨道市场主要集中在美国等地的政府客户身上。一是探空火箭。这块儿市场已相当成熟和稳定,面向科研应用。斯波尔丁说,这类火箭还有其它一些需求很旺的政府应用,比如可利用反应快速的亚轨道能力来开展试验或评估工作。他说,公司将会为需要上天飞行的任何用户提供支持,无论出于何种目的。

斯波尔丁和巴克都不愿意细说那些市场,但二人均强调了利用运输-起竖-发射车(TEL)来发射的能力。这种机动发射系统以往常与导弹联系在一起。巴克称公司并未把“矢量”火箭作为一种武器系统来研制,但有业内消息人士私下里称,该火箭的一项潜在应用将是作为反导试验用的靶标。

该公司还一直闭口不谈其融资情况。斯波尔丁说,除莫兰外,公司的新东家还包括“来自纽约的另一位人士”。他拒绝说出那位人士的名字。那些股东正在为该公司提供资金支持,但尚未披露其正在投入的资金数额。斯波尔丁说,“作为消除头12个月某些运营风险的一条途径”,公司可能会在不久后筹集一些资金,并会在大概一年内开展一次数额更大的融资,以扩大公司规模。

斯波尔丁称公司眼下正在招人,但拒绝透露公司目前有多少雇员。招聘工作包括招回公司的老员工,比如工程师和技术人员。不过他说,公司并不打算把原来的官员聘回来,包括公司原首席执行官吉姆·坎特雷尔。他说,公司现在有全新的领导层和全新的发展方向。

2020-11-4智邦网

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